Mikroplastik Mengendap Bertahun-tahun Sebelum Masuki Lautan

(Unsplash)

KBRN, Illinois: Mikroplastik dapat mengendap dan berlama-lama di dasar sungai selama tujuh tahun sebelum akhirnya terbawa ke laut, menurut temuan studi terbaru.

Karena sungai bergerak hampir konstan, para peneliti sebelumnya berasumsi bahwa mikroplastik ringan dengan cepat mengalir melalui sungai, jarang berinteraksi dengan sedimen dasar sungai.

Peneliti yang dipimpin Northwestern University dan University of Birmingham di Inggris, menemukan pertukaran hiporheik - sebuah proses di mana air permukaan bercampur dengan air di dasar sungai - dapat menjebak mikroplastik ringan yang mungkin diperkirakan mengapung.

Studi ini diterbitkan di jurnal Science Advances. Ini menandai penilaian pertama akumulasi mikroplastik dan waktu tinggal dalam sistem air tawar, dari sumber polusi plastik di seluruh aliran air. Model baru ini menjelaskan proses dinamis yang memengaruhi partikel, termasuk pertukaran hiporheik, dan berfokus pada mikroplastik yang sulit diukur tetapi berlimpah dengan ukuran 100 mikrometer dan lebih kecil, seperti dikutip dari Northwestern University, Jumat (14/1/2022).

"Sebagian besar dari apa yang kita ketahui tentang polusi plastik berasal dari lautan karena sangat terlihat di sana," kata Aaron Packman dari Northwestern, salah satu penulis senior studi tersebut. "Sekarang, kita tahu bahwa partikel plastik kecil, pecahan dan serat dapat ditemukan hampir di mana-mana. Namun, kita masih tidak tahu apa yang terjadi pada partikel yang dibuang dari kota dan air limbah. Sebagian besar penelitian sejauh ini mendokumentasikan di mana partikel  plastik dapat ditemukan dan berapa banyak yang mencapai laut."

"Pekerjaan kami menunjukkan bahwa banyak mikroplastik dari air limbah perkotaan akhirnya mengendap di dekat sumber sungai dan membutuhkan waktu lama untuk diangkut ke hilir ke lautan."

Packman adalah profesor teknik sipil dan lingkungan di Sekolah Teknik McCormick Northwestern dan direktur Pusat Penelitian Air Northwestern. Dia juga adalah anggota Program Plastik, Ekosistem dan Kesehatan Masyarakat di Institut Keberlanjutan dan Energi di Northwestern. Jennifer Drummond, seorang peneliti di University of Birmingham dan mantan Ph.D. mahasiswa di laboratorium Packman, adalah penulis pertama studi tersebut.

Untuk melakukan penelitian, Packman, Drummond dan tim mereka mengembangkan model baru untuk menyimulasikan bagaimana partikel individu memasuki sistem air tawar, mengendap dan kemudian memobilisasi dan mendistribusikannya kembali.

Model ini adalah yang pertama memasukkan proses pertukaran hiporheik, yang memainkan peran penting dalam mempertahankan mikroplastik di dalam sungai. Meskipun diketahui bahwa proses pertukaran hiporheik memengaruhi bagaimana partikel organik alami bergerak dan mengalir melalui sistem air tawar, proses ini jarang dianggap sebagai akumulasi mikroplastik.

"Retensi mikroplastik yang kami amati tidak mengejutkan karena kami sudah memahami ini terjadi pada partikel organik alami," kata Packman. "Perbedaannya adalah partikel alami terurai, sedangkan banyak plastik hanya menumpuk. Karena plastik tidak terdegradasi, mereka tinggal di lingkungan air tawar untuk waktu yang lama - sampai hanyut oleh aliran sungai."

Untuk menjalankan model, para peneliti menggunakan data global tentang pembuangan air limbah perkotaan dan kondisi aliran sungai.

Dengan menggunakan model baru, para peneliti menemukan polusi mikroplastik berada paling lama di sumber sungai atau aliran (dikenal sebagai "hulu"). Di hulu, partikel mikroplastik bergerak dengan kecepatan rata-rata lima jam per kilometer. Namun selama kondisi aliran rendah, gerakan ini melambat menjadi merayap -- membutuhkan waktu hingga tujuh tahun untuk bergerak hanya satu kilometer. Di area ini, organisme lebih cenderung menelan mikroplastik di dalam air, yang berpotensi menurunkan kesehatan ekosistem.

Waktu tinggal menurun ketika mikroplastik menjauh dari hulu, lebih jauh ke hilir. Dan waktu tinggal terpendek di sungai-sungai besar.

Sekarang setelah informasi ini tersedia, Packman berharap para peneliti dapat menilai dan memahami dengan lebih baik dampak jangka panjang dari polusi mikroplastik pada sistem air tawar.

"Mikroplastik yang terendapkan ini menyebabkan kerusakan ekologis, dan partikel yang terendapkan dalam jumlah besar berarti akan membutuhkan waktu yang sangat lama untuk semuanya hanyut dari ekosistem air tawar kita," katanya. "Informasi ini mengarahkan kita untuk mempertimbangkan apakah kita memerlukan solusi untuk menghilangkan plastik ini guna memulihkan ekosistem air tawar."

Reaksi anda terhadap berita ini :

Komentar